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Boletín SAIPA - Sociedad Argentina para la Investigación de Productos Aromáticos
Volumen I - Boletín N 2 - May - Ago 1962 - pág 1 a 6.


ACEITES ESENCIALES DE EUCALIPTOS

Últimamente se ha hecho notar, de manera notablemente aguda, la escasez de aceite esencial de Eucalyptus".

Este género botánico de importancia económica destacable, fue fundado por L'Heritier en 1788; es típicamente australiano, pero diversas especies son también indígenas de Nueva Guinea, Timor y Filipinas.

Su cultivo se halla muy difundido en el resto del mundo, particularmente en el norte de África, Nueva Zelandia, en la lndia, algunos países europeos, como España y en nuestro continente, principalmente en Brasil y algo menos en Estados Unidos, Argentina y otros países.

Desde el punto de vista de su importancia para la producción de aceites esenciales se considera muy importante en el continente australiano la identificación, dentro de determinadas especies de este género, de ciertas formas fisiológicas. Tales formas, imposibles de determinar en base a caracteres morfológicos, se diferencian no obstante por su riqueza en aceites esenciales, de aquí que su reconocimiento constituye la base primordial de toda explotación comercial seria.

Un ejemplo muy conocido en este aspecto el brinda Eucalyptus dives uno de los más productores y buscados para explotación industrial; mientras la variedad típica cuenta con aceite esencial con aroma semejante a menta piperita, el de la llamada var. C tiene el olor típico del eucaliptol. Estas diferencias en la composición química de las esencias (de ahí los distintos aromas de ambas), no tiene sólo origen en condiciones ecológicas sino que, por el contrario, debe pensarse más bien que se hallan relacionadas con la naturaleza cromosómica o citoplasmática de dichas variedades.

La importancia de la producción industrial de aceites esenciales de Eucalyptus en Autralia puede calcularse teniendo en cuenta los valores de exportación del cuadro siguiente, que responden al período que va entre los años 1947 y 1948.

AÑO
PRODUCCIÓN EN KG
EXPORTACIÓN
En kg
Valor en Lbs. A.
1947-48
891.324
805.299
323.894
1948-49
562.464
347.092
138.304
1949-50
514.836
308.812
147.355
1950-51
775.656
553.284
468.680
1951-52
773.388
569.095
445.206
1952-53
535.248
327.195
215.283

La extracción de esencia se hace a partir de las hojas. Para ello, los ejemplares elegidos se cortan, en la naturaleza, a unos 30-60 cm de altura del suelo y luego se les desnudan de sus hojas y ramificaciones terminales con machetes filosos. Los renuevos que dan los pies talados pueden brindar una nueva cosecha a los dos o tres años. Las hojas se transportan a las destilerías, donde los tanques destiladores se calientan por lo común a fuego directo, empleando leña o las hojas ya destiladas en operaciones anteriores.

En los casos que se busca extracción de cineol, el aceite crudo con un contenido de cineol de alrededor al 60 % debe ser rectificado para separar las fracciones con alto contenido de tal componente ( > del 72 %). Para ello se destila en alambiques al vacío, recogiéndose fracciones que son analizadas y se redestilan hasta que prácticamente no se obtengan fracciones con más del 72 %.

Así por este proceso se obtiene:

  1. - Fracción terpénica con menos de 40 % de cineol.
  2. - Fracción de 40-50 de cineol
  3. - Fracción de 50-60 de cineol
  4. - Fracción de 60-70 de cineol
  5. - Fracción de aceite de Eucaliptus F.A. con 70-71 % de cineol.
  6. - Eucaliptol con 98-100 de cineol. Este se obtiene por enfriamiento a -10, más o menos, de las fracciones separadas con más de 72 %.
  7. - Fracción sesquiterpénica, que es la parte residual de la destilación.

La fracción terpénica, constituida por α - pineno y otros terpenos, aldehidos volátiles (principalmente aldehido isovalérico), alcoholes y aldehidos aromáticos, se utiliza en preparaciones para bañar ovejas y en la elaboración de ciertas mezclas de trementina.

Los principales componentes de los residuos de la destilación en la rectificación del aceite medicinal son los aldehidos aromáticos cuminal y fenandral y la ketona cuptona, conjuntamente con algo de los correspondientes alcoholes, sesquiterpenos y p-isopropilfenol. El cuminal, fenandral, cuptona y p-isopropilfenol poseen marcada acción germicidas y por consiguiente dichos residuos, ricos en estos constituyentes tienen demanda en la preparación de desinfectantes y germicidas.

Las fracciones de 40-50, 50-60, 60-70, son activos ingredientes de inhalaciones, jabones, "sprays" y toda clase de pastillas y caramelos. A su agradable fragancia y a su eficacia en eliminar bacterias, deben también su aplicación como antisépticos. También se usan como removedoras muy eficaces de manchas.

El componente principal de los aceites de los eucaliptos medicinales, y por consiguiente del E. globulus, es el cineol, más conocido comercialmente bajo el nombre de "eucaliptol". Es usado en preparaciones farmacéuticas y en la elaboración de pastillas y caramelos.

Entre los eucaliptos cuyos aceites esenciales se emplean en la industria de la perfumería, se citan: E. citriodora (con citronelal), E. macarthuri (con acetato de geranilo, geraniol y eudesmol) y E. staigeriana (con citral, geraniol y limoneno). Para la extracción de aceites de uso medicinal, se explotan: E. dives "var. C", E. dumosa, E. elaephora, E. fruticetorum, (= E. polybractea), E. leucoxylon, E. radiata var. australiana (= E. australiana), E. sideroxylon, E. smithii y E. viridis.

Es variable la producción que brindan normalmente estas especies, pero en términos generales puede decirse, por sus valores extremos, que oscila entre los 2 kg/ton. de hoja (E. macarthuri) hasta los 33 kg de aceite por tonelada de hojas (E. dives "var.C"), variando el tenor del componente principal de la esencia entre el 2,9 % del geraniol del E. macarthuri hasta el 88 % de cineol en E. fruticetorum.

Poco se ha hecho en nuestro país con respecto a la explotación racional de eucaliptos con esta finalidad. Sobre el particular sabemos que la especie más explotada es el E. globulus que en Australia poco se distingue en este aspecto. No obstan te existen grandes posibilidades para especies recientemente introducidas, en especial por la Administración Nacional de Bosques, a cuyas dependencias especializadas se debe la rea lización de análisis sobre el particular.

En el libro "Los eucaliptos en la silvicultura" publicado re cientemente en nuestro país, sus autores los Ings. Agrs. H. R. Mangieri y M. J. Dimitri, proporcionan la siguiente lista de especies en las que se realizaron ensayos de destilación con los resultados que se citan, obtenidos por el primero de los autores (en cc. por cada 100 kg de hojas secas) de material cultivado en Misiones, y por la Ing. Agr. Mabel Valente (en %) sobre material cultivado en Castelar (Bs. Aires): E. alba, 300 cc.; E. bosistoana, 500 cc.; E. botryoides, 100 cc.; E. citriodora, 100 cc. (1,2 %); E. globulus, 1,1 %; E. macarthuri, 0,35 %; E. maideni, 0,95 %; E. microcorys, 450 cc.; E. paniculata, 60 cc.; E. resinifera 600 cc.; E. robusta, 100 cc.; E. saligna, 200 cc.; E. sideroxylon 1,5 % y E. tereticornis, 1.200 cc.

Los autores más arriba citados aconsejan, para la explotación con fines aromáticos o medicinales, plantar los ejemplares en líneas paralelas separadas 3 m entre sí, con una distancía de 1,50 m entre plantas en la hilera. Los cuidados culturales se reducirán a deshierbes mediante 1-2 aradas por año y reposición de fallas en época primaveral.

La cosecha de hojas puede realizarse ya al primer año, o sino en el segundo, ya sea podándolos o talándolos.

No obstante debe preferirse, por lo común, el corte del tallo, pues eso, aparte de facilitar el manipuleo, permite la formación de renuevos vigorosos, en un corto periodo.

La extracción de los aceites se puede realizar en pequeños alambiques o en calderas a fuego directo, mediante arrastre con vapor de agua, de modo que el aceite vaporizado pueda condensarse en un dispositivo o tubo refrigerador de salida. Algunos de los eucaliptos más recomendados en Australia han comenzado a ensayarse en Argentina, entre ellos E. fruticetorum, E. radiata, E. dives, E. macarthuri, E. dumosa, E. staigeriana y E. cneroifolia y otros están en vías de introducirse por vez primera en el país, de modo que es dable esperar qué la experimentación aportará nuevos elementos de juicio para impulsar de modo sustancial la producción de sus aceites esenciales, cuya ausencia en el mercado suele producirse a veces en forma tan notable como en el presente.

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